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Importancia de los Artrópodos


Los artrópodos son la mayor colección de formas vivientes de este planeta desde los albores de la vida compleja. Ningún otro conjunto de organismos emparentados tan estrechamente ha presentado, ni ahora ni en el pasado, tal diversidad de variaciones sobre un mismo patrón. Los trilobites vivieron durante 300 millones de años en los mares paleozoicos. 


Representan el phylum más diverso y numeroso del reino animal. Crustáceos, Insectos, Arácnidos, Miriápodos y otros grupos menores, son los protagonistas de una de las más exitosas experiencias de la evolución animal. Sus características anátomo-fisiológicas les han permitido conquistar casi todos los ecosistemas del planeta, incluyendo aquellos más inaccesibles, como los mares de petroleo o sulfurosos, tierras heladas y altitudes insospechadas. El éxito evolutivo de este grupo y sin dudas de los insectos se debe a las propiedades de su exoesqueleto, la posibilidad de vuelo, su reducido tamaño, el tipo de desarrollo y la plasticidad adaptativa.


De los 2.5 millones de especies descritas (vivientes o extintas), 750.000 son insectos, sin embargo existen autores que realizan estimaciones más audaces, estimando en más de un millón de especies. Sólo para los ecosistemas de bosques tropicales, estiman entre 30 y 50 millones. El 66% del total de especies vivas conocidas son formas artrópodas, es decir 8 de cada 10 animales taxonomicamente conocidos pertenecen al Phylum Artrhopoda, y 7 son insectos. De la misma manera, cuando se habla de extinción de las especies y la pérdida de la Biodiversidad, tendríamos que pensar que nos estamos refiriendo casi en exclusividad a los insectos y a otros pocos megataxones como ácaros, anélidos y hongos. Recientemente se ha descubierto el orden 31 de la Clase Insecta, Raptophasmatodea.


Existen insectos útiles y perjudiciales directamente para el hombre o las actividades que él realiza. También encontramos aquellos artrópodos que son indiferentes y aparentemente no cumplen ningún papel esencial dentro de los biomas. Sin embargo, su presencia seguramente integra alguna de las complicadas cadenas biodinámicas de los complejos ecosistémicos.


Del millón de artrópodos conocidos, se conocen unas 3.000 especies perjudiciales y sin embargo el listado de artrópodos beneficiosos es muy breve:

  • aquellos que producen algún producto de utilidad como la miel, la seda, y algunos principios activos,

  • insectos polinizadores

  • artrópodos degradadores

  • controladores biológicos

  • indicadores biológicos

  • fuente de alimentación

  • objeto científico, estético, etc.

Los insectos y los productos elaborados y/o eliminados por ellos son consumidos por la especie humana desde el Plio-Pleistoceno Cerca de 3000 grupos étnicos en más de 120 países consumen insectos como suplemento proteínico, como substituto de otros alimentos en tiempos de escasez o como constituyente principal de la dieta.


Los artrópodos han llegado para quedarse, su éxito evolutivo no ha terminado y su capacidad adaptativa, sus beneficios y dolencias seguirán recordándonos que son los verdaderos conquistadores de este planeta.


Tomando las palabras del entomólogo W. J. Holland, “Cuando la luna haya desaparecido del firmamento, y el sol tenga a mediodía un color rojo cereza oscuro, los mares se hayan helado y los casquetes polares hayan avanzado hacia el Ecuador... cuando haga mucho tiempo que las ciudades hayan muerto y se hayan convertido en polvo, todavía, sobre un fragmento de liquen que crezca en las rocas desnudas próximas a las nieves eternas de Panamá, se hallará un diminuto insecto, moviendo sus antenas en la débil luz del gastado sol, un melancólico animáculo que representará el único resto de vida en la Tierra”.

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